MÉTODOS DE SEPARACIÓN DE MEZCLAS


Existen numerosos métodos de separación de sustancias atendiendo a las características de las mismas. Estos métodos de separación pueden ser físicos o químicos; entre los métodos físicos más empleados están los procesos de filtración, sedimentación, decantación, entre otros; mientras que los métodos químicos de separación más empleados son aquéllos en los cuales se emplean catalizadores. ¿Qué son los Catalizadores? Estos son sustancias que aumentan o disminuyen la velocidad a la cual se lleva a cabo una reacción química, para así obtener el producto que se desea.

Los métodos físicos de separación son aquellos que aprovechan las propiedades físicas de las sustancias para separarlas sin que ocurra ningún cambio en su composición o estructura.

Por ejemplo, en una mezcla heterogénea de petróleo y agua podemos separarlos aprovechando las diferencias de densidad, como el petróleo es menos denso que el agua, flota; a este método lo llamamos decantación. Lo mismo ocurre cuando tenemos arena en agua; como la arena tiene mayor densidad que el agua, se precipitará hasta el fondo del envase que la contenga y se podrá separar del agua por decantación.

Cuando las partículas de sólidos se encuentran suspendidas, es decir, que no se precipitan al fondo del envase debido a su tamaño reducido, debemos emplear un método de separación diferente a la decantación. La filtración nos permite separar esas minúsculas partículas mediante el uso de filtros que impiden el paso de las partículas separándolas de esta manera del producto final. Existe una gran cantidad de filtros en la industria dependiendo de la naturaleza y del tamaño de las partículas en suspensión.

En algunos casos queremos separar los componentes de una mezcla homogénea como el vinagre; en esta situación no podemos emplear ninguno de los métodos antes mencionados sino que se aprovechan las diferencias en los puntos de ebullición del acido acético y del agua; subiendo la temperatura del vinagre lograremos que aquel componente que tenga un menor punto de ebullición hierva primero y pasará entonces a ser un gas y podrá separarse del otro componente.

En todos los procesos industriales de producción se emplean métodos físicos y químicos de separación. En los procesos químicos de separación ocurren cambios en la composición de las mezclas o de los componentes.