LA CONTAMINACION ATMOSFERICA - Enciclopedia de Tareas

LA CONTAMINACION ATMOSFERICA


INTRODUCCIÓN
Atmósfera, mezcla de gases que rodea un objeto celeste (como la Tierra) cuando éste cuenta con un campo gravitatorio suficiente para impedir que escapen. La atmósfera terrestre está constituida principalmente por nitrógeno (78%) y oxígeno (21%). El 1% restante lo forman el argón (0,9%), el dióxido de carbono (0,03%), distintas proporciones de vapor de agua, y trazas de hidrógeno, ozono, metano, monóxido de carbono, helio, neón, kriptón y xenón.

Se llama contaminación a la transmisión y difusión de humos o gases tóxicos a medios como la atmósfera y el agua, como también a la presencia de polvos y gérmenes microbianos provenientes de los desechos de la actividad del ser humano.

Se entiende por contaminación atmosférica a la presencia en la atmósfera de sustancias en una cantidad que implique molestias o riesgo para la salud de las personas y de los demás seres vivos, vienen de cualquier naturaleza, así como que puedan atacar a distintos materiales, reducir la visibilidad o producir olores desagradables. El nombre de la contaminación atmosférica se aplica por lo general a las alteraciones que tienen efectos perniciosos en los seres vivos y los elementos materiales, y no a otras alteraciones inocuas.

En la actualidad, el resultado del desarrollo y progreso tecnológico ha originado diversas formas de contaminación, las cuales alteran el equilibrio físico y mental del ser humano. Debido a esto, la actual contaminación se convierte en un problema más crítico que en épocas pasadas.

CONTAMINACIÓN ATMOSFÉRICA

La contaminación atmosférica es consecuencia de la contaminación química ocasionada por la presencia en el aire de gases y partículas (contaminación del aire) y de una contaminación energética debida, a formas de energía como las radiaciones electromagnéticas (contaminación electromagnética y lumínica) y las ondas mecánicas generadoras de vibraciones y ruidos (contaminación acústica).

En las grandes ciudades, la contaminación del aire se debe a consecuencia de los escapes de gases de los motores de explosión, a los aparatos domésticos de la calefacción, a las industrias -que es liberado en la atmósfera, ya sea como gases, vapores o partículas sólidas capaces de mantenerse en suspensión, con valores superiores a los normales, perjudican la vida y la salud, tanto del ser humano como de animales y plantas.

Esta capa (la atmósfera) absorbe la mayor cantidad de radiación solar y debido a esto se produce la filtración de todos los rayos ultravioletas.
El aumento de anhídrido carbónico en la atmósfera se debe a la combustión del carbón y del petróleo, lo que lleva a un recalentamiento del aire y de los mares, con lo cual se produce un desequilibrio químico en la biosfera, produciendo una alta cantidad de monóxido de carbono, sumamente tóxica para los seres vivos.

La contaminación atmosférica proviene fundamental-mente de la contaminación industrial por combustión, y las principales causas son la generación de electricidad y el automóvil. También hay otras sustancias tóxicas que contaminan la atmósfera como el plomo y el mercurio. Es importante que los habitantes de las grandes ciudades tomen conciencia de que el ambiente ecológico es una necesidad primaria. Se debería legislar sobre las sustancias que pueden ir a la atmósfera y la concentración que no debe superarse.

Contaminación de la atmósfera por residuos o productos secundarios gaseosos, sólidos o líquidos, que pueden poner en peligro la salud del hombre y la salud y bienestar de las plantas y animales, atacar a distintos materiales, reducir la visibilidad o producir olores desagradables. Entre los contaminantes atmosféricos emitidos por fuentes naturales, sólo el radón, un gas radiactivo, es considerado un riesgo importante para la salud. Subproducto de la desintegración radiactiva de minerales de uranio contenidos en ciertos tipos de roca, el radón se filtra en los sótanos de las casas construidas sobre ella. Se da el caso, y según recientes estimaciones del gobierno de Estados Unidos, de que un 20% de los hogares del país contienen concentraciones de radón suficientemente elevadas como para representar un riesgo de cáncer de pulmón.

Cada año, los países industriales generan miles de millones de toneladas de contaminantes. Los contaminantes atmosféricos más frecuentes y más ampliamente dispersos se describen en la tabla adjunta. El nivel suele expresarse en términos de concentración atmosférica (microgramos de contaminantes por metro cúbico de aire) o, en el caso de los gases, en partes por millón, es decir, el número de moléculas de contaminantes por millón de moléculas de aire.

CONTAMINANTES ATMOSFÉRICOS PRIMARIOS Y SECUNDARIOS
Los contaminantes primarios son los que se emiten directamente a la atmósfera como el dióxido de azufre SO2, que daña directamente la vegetación y es irritante para los pulmones.

Los contaminantes secundarios son aquellos que se forman mediante procesos químicos atmosféricos que actúan sobre los contaminantes primarios o sobre especies no contaminantes en la atmósfera. Son importantes contaminantes secundarios el ácido sulfúrico, H2SO4, que se forma por la oxidación del SO2, el dióxido de nitrógeno NO2, que se forma al oxidarse el contaminante primario NO y el ozono, O3, que se forma a partir del oxígeno O2.

Ambos contaminantes, primarios y secundarios pueden depositarse en la superficie de la tierra por precipitación, deposición seca o húmeda e impactar en determinados receptores, como personas, animales, ecosistemas acuáticos, bosques, cosechas y materiales. En todos los países existen unos límites impuestos a determinados contaminantes que pueden incidir sobre la salud de la población y su bienestar.

En España existen funcionando en la actualidad diversas redes de vigilancia de la contaminación atmosférica, instaladas en las diferentes Comunidades Autónomas y que efectúan medidas de una variada gama de contaminantes que abarcan desde los óxidos de azufre y nitrógeno hasta hidrocarburos, con sistemas de captación de partículas, monóxido de carbono, ozono, metales pesados, etc.

PRINCIPALES TIPOS DE CONTAMINANTES DEL AIRE
• Contaminantes gaseosos: en ambientes exteriores e interiores los vapores y contaminantes gaseosos aparecen en diferentes concentraciones. Los contaminantes gaseosos más comunes son el dióxido de carbono, el monóxido de carbono, los hidrocarburos, los óxidos de nitrógeno, los óxidos de azufre y el ozono. Diferentes fuentes producen estos compuestos químicos pero la principal fuente artificial es la quema de combustible fósil. La contaminación del aire interior es producida por el consumo de tabaco, el uso de ciertos materiales de construcción, productos de limpieza y muebles del hogar. Los contaminantes gaseosos del aire provienen de volcanes, e industrias. El tipo más comúnmente reconocido de contaminación del aire es la niebla tóxica (smog). La niebla tóxica generalmente se refiere a una condición producida por la acción de la luz solar sobre los gases de escape de automotores, fábricas, edificios, casas, etc.

• Los aerosoles: un aerosol es a una mezcla heterogénea de partículas sólidas o líquidas suspendidas en un gas como el aire de la atmósfera.2 Algunas partículas son lo suficientemente grandes y oscuras para verse en forma de hollín o humo. Otras son tan pequeñas que solo pueden detectarse con un microscopio electrónico. Cuando se respira el polvo, ésta puede irritar y dañar los pulmones con lo cual se producen problemas respiratorios. Las partículas finas se inhalan de manera fácil profundamente dentro de los pulmones donde se pueden absorber en el torrente sanguíneo o permanecer arraigadas por períodos prolongados de tiempo.

Algunos contaminantes provienen de fuentes naturales
• Los incendios forestales emiten partículas, gases y sustancias que se evaporan en la atmósfera, son los llamados Compuestos Orgánicos Volátiles, también conocidos como COVs o VOCs, por sus siglas en inglés, (Volatile Organic Compounds).
• Partículas de polvo ultra finas creadas por la erosión del suelo cuando el agua y el clima sueltan capas del suelo, aumentan los niveles de partículas en suspensión en la atmósfera.
• Los volcanes arrojan dióxido de azufre y cantidades importantes de roca de lava pulverizada conocida como cenizas volcánicas.
• El metano se forma en los procesos de pudrición de materia orgánica y daña la capa de ozono. Puede acumularse en el subsuelo en altas concentraciones o mezclado con otros hidrocarburos formando como bolsas de gas natural.

CONTAMINACIÓN ACÚSTICA
Se llama contaminación acústica (o contaminación auditiva) al exceso de sonido que altera las condiciones normales del ambiente en una determinada zona.

El término contaminación acústica hace referencia al ruido provocado por las actividades humanas (tráfico, industrias, locales de ocio, aviones, etc.), que produce efectos negativos sobre la salud auditiva, física y mental de las personas.


RUIDO:
Se entiende por ruido todo sonido no deseado o molesto, capaz de alterar el bienestar fisiológico o psicológico de los seres humanos.

Intensidad Sonora se mide en belio o en su submúltiplo decibelio (dB).

El ruido empieza a producir efectos dañinos sobre las personas al sobrepasar los 65 dB; por encima de 120 dB la sensación es dolorosa.

En las últimas décadas la cantidad de ruido se ha incrementado en gran medida en los países industrializados como consecuencia del aumento de la densidad de población urbana, la mecanización en la mayoría de las actividades y de la utilización creciente de los vehículos a motor.

- Las principales fuentes de ruido son la industria (por la maquinaria empleada), los medios de transporte (automóviles, motocicletas, camiones, trenes, barcos o aviones) y las construcciones de edificios o de obras públicas.

También hay que considerar los ruidos producidos en el interior de los edificios (por los aparatos de radio y televisión u otros electrodomésticos, tuberías, etc.) y en locales comerciales y de ocio.

EFECTOS DE LA CONTAMINACIÓN ACÚSTICA
La contaminación acústica puede afectar a la salud física y psicológica de las personas de varias maneras:

•Una exposición continua y prolongada al ruido provoca una pérdida de agudeza auditiva o incluso sordera.

•Sobre el sistema nervioso se pueden producir desde efectos pasajeros como irritación, fatiga, dolor de cabeza o falta de concentración, hasta enfermedades más graves como depresiones, ansiedad, estrés o insomnio.

•Otros posibles efectos afectan al sistema cardiovascular (aumento del ritmo cardíaco y de la presión arterial), al control muscular, al sentido del equilibrio, etc.

LAS MEDIDAS PREVENTIVAS Y CORRECTORAS PERMITEN REDUCIR EL PROBLEMA DE LA CONTAMINACIÓN SONORA
- Entre las medidas preventivas podemos destacar:
•Planificación del uso del suelo: ubicación de las fuentes de ruido lejos de las zonas residenciales.
•Elaboración de estudios de impacto ambiental antes de tomar decisiones sobre planificación de usos del suelo.
Ubicación y distribución adecuada de los edificios.
•Insonorización de los edificios e instalación de pantallas acústicas.
•Equipar motores y maquinaria con sistemas de reducción de ruido.
•Elaboración de planes de educación y de concienciación ciudadana.

- Como medidas correctoras se pueden citar:
•Elaboración de normas legislativas que regulen los niveles de ruido de las fuentes de emisión, estableciendo las tasas o las multas que se aplicarán por su incumplimiento.
•Limitar el nivel de actividad o reducir la potencia sonora de las fuentes.
•Modificación del trazado de las vías de circulación.
•Insonorización de edificios y colocación de barreras acústicas.

CONTAMINACIÓN LUMÍNICA
- La contaminación lumínica se debe al resplandor que se produce por la reflexión y difusión de la luz artificial en los gases y en las partículas del aire, debido al uso inadecuado de la iluminación, principalmente en las vías públicas.

- Desde el punto de vista económico, la contaminación lumínica supone un despilfarro energético. Además de esto, la iluminación inadecuada impide la observación del cielo nocturno en un amplio radio alrededor de las grandes urbes, tanto a los aficionados a la astronomía como a los observatorios astronómicos, que cada vez tienen mayores dificultades para encontrar una ubicación adecuada.

- Los efectos sobre la flora y la fauna todavía no son bien conocidos, pero existen ya estudios que muestran su incidencia en las aves, los quirópteros, los insectos y en las plantas que dependen para su reproducción de los insectos nocturnos
- Las medidas correctoras se centran fundamentalmente en la planificación y diseño adecuados de los sistemas de iluminación viaria, monumental y publicitaria.